5日目 下山

ロライマ山上散策が終わった後の夜は、明らかにみんなの体調が悪くなっていた。飲み水は緑色にくすんだ池から取って、気圧の関係で米もパスタも芯まで火が通っていない。そもそも食料に、重量のかさむ生野菜や果物はない。寝床はゴツゴツして傾いてるから眠れないし、寒いし、雲が多くて日光が少なくテントも服も乾かない。何が原因か、それぞれがそれぞれに分析して発表していたが、答えもまたそれぞれの生まれ持った体次第。いずれにしても、このテーブルマウンテンが何十億年も独自の生態系を保てるほど、人間にとって住みにくい環境であることはよく分かった。

そしてついに、ロライマ山を降りるという朝になって、俺だけでなく世界一周婦人も本格的に体調を崩す。下りとはいえ、行きの2日分の行程を歩かなければならない時になって、二人して悪寒と腹痛に見舞われる。何たるバッドタイミング。
こんなに重かったっけか?バックパックが肩に食い込む。山頂で飲みあかすつもりで持って上がったのに、寒くて飲みきれなかった缶ビールが憎い。(後になって、ビールなんて捨ててしまえば良かったことに気づくけれど、サンタエレナの街に着くまでは、取捨選択を判断する思考能力すらなかった。)
急峻ながれ場の下り坂で、俺は一度、滑落せんばかりの勢いで尻もちをついた。叫び声をあげる婦人。しかし二人とも不眠不休で便意と闘って未だ勝利を得ない、体力も気力も限界の状態。ただ力なく、何かに引っかかるなどして止まるのを待つしかない。
幸い、重いバックパックが岩に引っかかって、転落事故はまぬがれた。落石などによる連鎖災害もなし。しかし俺は、息ができなくなるほどの電気がケツ髄に走り、その後何日も座ったり寝たりするのが辛かった。

難所が続く『ラ・ランパ』を下り切って、2日目のキャンプサイトに到着。昼食をとった後、1日目のキャンプサイトを目指す。道はいくらか平坦になって、歩きやすい。しかし、木陰のない青空の下、高く昇った太陽が残酷なくらいに世界一周婦人と俺を照りつける。みるみるうちになくなって行く水筒の水。無理もない、健康体でもこれだけ暑ければ喉が渇くのに、婦人も俺も一晩中トイレとテントを往復していたのだから。

歩きやすい道になっても、ペースは一向に上がらなかった。むしろ体力の限界を超えて、みんなの半分くらいのスピードでしか歩けなくなっていた。
『明日には、帰れないかもしれない。』『もしかしたら、救助隊を呼ばなければならないかも?』そんなことすら考えながら歩いていた。

その矢先だった。

『シモ、荷物を分けなよ。持つよ!』

待っていてくれたパーティの仲間が声をかけてくれる。

『でも…』

一瞬ためらう俺。皆、疲れているだけでなく、寝不足や腹痛など何かしらの体調不良を抱えているはず。
しかし、自分がこれ以上遅れることの方が仲間に迷惑をかける。それに、もし誰かが倒れそうなら、自分も同じように助けを申し出るだろう。

『…お願いするよ。』

そうして、世界一周婦人もおれも、無事にキャンプサイトまでたどり着くことができた。

何十億年もの地球の歴史の中で、我らバックパッカーが出会い別れるのはほんの一瞬。いや、自分達の人生の中でもごくわずかな時間でしかない。そして、一度別れてそれぞれの国に帰ってしまえば、意図しない限りは再び会うこともないだろう。
しかし、だからこそ尊い。例えわずかであったとしても、共に過ごした時間は互いにとって宝物のように大切なのだから。
最後の晩餐をともに囲みつつ、『一期一会』という言葉の意味を、俺は改めて噛み締めていた。

空には美しい星が瞬いていた。

下山開始。正直、昨夜は夫婦ともに1時間ごとにトイレへ駆け込み、体調は最悪。下山時も度々腹痛に襲われた。

下山開始。正直、昨夜は夫婦ともに1時間ごとにトイレへ駆け込み、体調は最悪。下山時も度々腹痛に襲われた。

早く暖かい場所へ帰りたい、という一心で歩き続ける。

早く暖かい場所へ帰りたい、という一心で歩き続ける。

振り返れば、悲しいまでに雲一つなく晴れわたるロライマ山。

振り返れば、悲しいまでに雲一つなく晴れわたるロライマ山。

皆に荷物を持って貰い、心配をかけて、ようやくたどり着いた第一キャンプ場。六日目にしてようやく見ることができた星空。ずっと眺めていたいけど、早めに就寝。

皆に荷物を持って貰い、心配をかけて、ようやくたどり着いた第一キャンプ場。みんな、本当にありがとう。六日目にしてようやく見ることができた星空。ずっと眺めていたいけど、早めに就寝。(picture :thanks to manuela!)

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